De laatste ontsnapping over de Pyreneeën in WO2

‘JOURNEY TO THE HORIZON’ vertelt het verhaal van drie gevechtspiloten en twee Lancaster bemanningen die door de Duitsers werden neergeschoten. Het volgt hen op de vlucht, verstopt, in gevangenschap en in sommige gevallen tot de dood. Het waren Britten, Canadezen, Nieuw-Zeelanders en Amerikanen. Vijf van hen ontmoetten elkaar in Parijs terwijl ze werden begeleid door leden van de Comete Escape lijn, anderen ontweken op verschillende manieren.

Sommigen hebben zware ontberingen  doorstaan in een krijgsgevangenenkamp, terwijl in één geval zelfs een een piloot in het concentratiekamp Buchenwald belandden. Degenen die stierven rusten nu op verschillende begraafplaatsen in Frankrijk.

Hoofdpersoon is Donald Kenyon Willis, een Amerikaanse piloot die vocht met de Finnen tegen de Russen in 1940, vervolgens toegetreden tot de Noorse Naval Air Arm tegen de Duitsers, ontsnapte naar de Shetlands, sloot zich aan bij de RAF als een van de eerste Eagle Squadron piloten, totdat hij lid werd van de USAAF. Na de oorlog was hij basiscommandant in Oostenrijk en Duitsland werd hij een testpiloot in JATO (Jet Assisted Take-Off) experimenten van vliegbasis Wright-Patterson in Ohia. Hij was een van de laatste vijf piloten die gevangenneming via de Pyreneeën ontweek, de avond voor D-Day met Amerikaanse luitenant-kolonel Thomas H. Hubbard en 2nd Luitenant Jack Cornett en Britten Piloot-Officer Len Barnes en Sergeant Ron Emeny .In het boek vertellen Onderwater en Lissette ook over de soms verschrikkelijke ervaringen van de medebemanningsleden van Barnes en Emeny nadat hun twee Lancasters in Frankrijk crashten. In de loop van het onderzoek volgde Hans Onderwater dezelfde ontwijkingsroute, ontmoette de helpers die hun leven riskeerden, en stak de Pyreneeën te voet over met de Baskische gids van 1944 totdat ook hij Gibraltar bereikte. Hij bezocht Stalag Luft 1 Barth aan de Baltische kust en Stalag Luft 3 Sagan in Polen, Buchenwald bij Weimar en Ravensbrück bij Berlijn. Hij sprak met de vijf piloten of hun families en correspondeerde met de anderen. In de afgelopen veertig jaar interviewde hij meer dan 100 mensen die op een of andere manier verbonden waren met de piloten en hun ervaringen. Het boek is een zeldzaam voorbeeld van intens onderzoek door twee vastberaden mannen, die elkaar bezochten en vrienden werden. Het boek is het resultaat van wederzijds interesse, vriendschap en een zoektocht naar de waarheid. Het boek is een spannend geschiedenis van de ervaringen van de piloten, de verzetsleden en de gezinnen die moesten wachten voor vele maanden op het lot van hun dierbaren.

‘JOURNEY TO THE HORIZON’  is een eerbetoon aan de bemanning die werden neergehaald door de bezetter. Het eert ook degenen die gestorven zijn en degenen die een lange tijd als krijgsgevangene hebben doorstaan.